Laura Méndez y Giovanni Garro, Centro de Investigación en Biotecnología, Tecnológico de Costa Rica

La desnutrición por micronutrientes es conocida por afectar a más de la mitad de la población mundial y es considerada como uno de los mayores retos que enfrenta la raza humana (Singh et ál. 2016).Anualmente cerca de 157 000 muertes de niños entre los seis meses y los cinco años de edad, se le atribuyen a la deficiencia de la vitamina A (De Moura et ál. 2016), generando uno de los mayores problemas de salud pública mundial.

Entre las estrategias generadas para combatir las deficiencias de micronutrientes se encuentra la fortificaciónde los alimentos y la utilización de ciertos suplementos generados por las farmacéuticas. Sin embargo, el acceso a estos productos es limitado y debido a esto, en los últimos años se han generado cultivos biofortificados (modificados genéticamente) con el fin de combatir la malnutrición en sectores de la población mundial que no pueden acceder a los productos fortificados o a los suplementos.

Actualmente, se han desarrollado cultivos mejorados nutricionalmente como es el caso del banano dorado, el cual tiene niveles mejorados de betacaroteno que ayudan a combatir la deficiencia de la vitamina A. Además, se ha generado la piña Rosé, la cual es alta en licopeno, compuesto antioxidante que ayuda a prevenir diferentes enfermedades.

Piña rosada

La piña de la variedad Rosé, es un fruto genéticamente modificado de color rosado en lugar de amarillo, que ha sido desarrollada por la empresa DelMonteFresh Produce en Costa Rica. Esta variedad de piña es alta en el antioxidante licopeno, el cual confiere el color rosado a esta fruta.

El licopeno, es el carotenoide responsable del color rojo de los tomates. Este posee propiedades biológicas y fisicoquímicas en la prevención de enfermedades crónicas como cáncer, enfermedades cardiovasculares y neurodegenerativas, e hipertensión, entre otras (Waliszewski& Blasco, 2010).

La piña rosada se desarrollósobreexpresando un gen de la misma piña y otro derivado del naranjo dulce (Citrus ×sinensis). Además, se silenciaron dos enzimas de la piña que convierten el pigmento rosa (licopeno) en pigmento amarillo (betacaroteno) utilizando ARN de interferencia. De esta forma se logró obtener una fruta con una pulpa rosada, más dulce y con propiedades nutricionales mejoradas.

Del Monte proporcionó suficiente información a la FDA (Food and DrugAdministration) para demostrar que la piña rosada es tan nutritiva y segura como su homólogo convencional.Debido a esto ha recibido el visto bueno de la agencia en diciembre de 2016. Se espera que esta piña pronto se cultive en el país con el fin de exportar la fruta a Estados Unidos.

Piña genéticamente modificada, alta en licopeno

piñarosada

Banano dorado

Según Paul et ál. (2016), la deficiencia de vitamina A es uno de los problemas de salud pública más importantes en el mundo a pesar de la fortificación de alimentos y las estrategias de entrega de suplementos. La biofortificación de alimentos puede ser una estrategia para combatir las enfermedades asociadas con deficiencia de retinolo vitamina A.

Los carotenoides son pigmentos liposolubles de origen vegetal que están presentes en el organismo humano, pero este no los sintetiza denuevo, sino que los obtiene de la dieta.La principal actividad de estos compuestos en el organismo humano es laprovitamínica A. El betacaroteno(ß-caroteno), de entre los que poseen dicha capacidad, es el que por su estructura tiene un mejor rendimiento en retinol (Beltrán et ál. 2012).

El desarrollo de un banano transgénico biofortificado en betacaroteno, reportado por Paul et ál. (2016), se generó con el objetivo de alcanzar un nivel de 20 μg de ß-caroteno equivalente (ß-CE) por gramo de peso seco en el fruto. Para lograrlo se insertó el gen de la enzima fitoenosintasa 2a proveniente de la variedad de banano Fe’i (MtPsy2a), obteniendo como resultado líneas de banano Cavendish mejoradas genéticamente expresando hasta 55 μg/g de ß-CE.

El fin de esta tecnología es que el banano dorado sea liberado para que sea cultivado libremente por los agricultores africanos.

Comparación visual entre banano convencional vs. banano dorado

bananos OMG

El mejoramiento moderno de plantas ha estado orientado principalmente hacia el logro de un mejor desempeño agronómico de los cultivos, otorgándoles características como resistencia a sequía, salinidad, plagas, entre otros.

Sin embargo, aunque persisten mitos y resistencia a los productos genéticamente modificados (OGMs) en varios sectores de la población, lo cierto es que la biotecnología agrícola sigue avanzando en la generación de alimentos diferenciados por su valor agronómico, ambiental y nutricional. Ofreciendo así múltiples oportunidades para el beneficio de la salud pública en general, como es el caso de la piña rosada y el banano dorado.

En los últimos 20 años los cultivos mejorados mediante técnicas biotecnológicas modernas se han ido posicionando en el mercadomundial. Duranteeste periodo se han acumulado aproximadamente 2000 millones de hectáreas de cultivos biotecnológicos, entre los que destacan como principales los de soja, maíz, algodón y canola (James 2015).

A pesar de las distintas campañas que han realizado ciertas organizacionespara desacreditar estos cultivos, no se ha encontrado evidencia científica que demuestre que estos generen impactos negativos en la salud humana o el ambiente.

La Academia Nacional de Ciencias (NationalAcademy of Sciences) de Estados Unidos, es un órgano independiente, con gran solidez científica, que se encarga de proporcionar asesoramiento objetivo a su nación en temas relacionados con ciencia y tecnología. Recientemente, este órgano publicó una revisión que analiza más de 900 publicaciones, 700 comentarios y 80 disertaciones, y como puntos claves se analiza el impacto de estos cultivos a nivel ambiental – agrícola y de salud humana.En términos generales este reporte concluye que a nivel ambiental y de salud humana, no existen diferencias entre el mejoramiento convencional y el mejoramiento por ingeniería genética (NationalAcademies of Sciences, Engineering, and Medicine, 2016).